We all know the mean-spirited children’s rhyme about Adam and Eve and PinchMe; well, I just discovered (via one of the many detours in Omry Ronen’s An Approach to Mandelstam, which I hope to finish today) that there’s a Russian equivalent, or at least was back in the days when Trotsky was still a non-unperson in the Soviet Union and Chapaev was at the height of his fame (some time in the ’20s?): Ленин, Троцкий и Чапай/ Ехали на лодке./ Ленин, Троцкий утонул,/ Кто остался в лодке? [Lenin, Trotsky, and Chapai/ went out in a boat./ Lenin and Trotsky drowned;/ who was left in the boat?] When the victim says “Chapai,” he gets pinched, because чапай [chapái] (besides being a dialectal form meaning ‘grab!’) sounds very like щипай [shchipái] ‘pinch!’ (Grammatically, I think the verb in the third line should be the plural утонули, which is what Ronen has, but both versions I found in a Google search have the singular утонул.)

Another children’s rhyme Ronen cites (in connection with this poem by Mandelstam, which refers to tram lines “А” and “Б,” the Russian equivalents of A and B) is А и Б сидели на трубе, А упало, Б пропало, что осталось на трубе? [A and B sat on the chimney; A fell off, B disappeared, who was left on the chimney?], the answer to the riddle being и [i] ‘and’—which seems innocuous enough, especially compared with Mandelstam’s grim 1931 poem (“You and I will take the A and B/ to see who will die first”), but googling turned up a variant from 1955 (cited in this book): «А и Б сидели на трубе. А упало, Б пропало, И работал в КГБ» [A and B sat on the chimney; A fell off, B disappeared, I (‘and’) worked for the KGB].


  1. We all know the mean-spirited children’s rhyme about Adam and Eve and PinchMe;
    Well, I do now. Thanks for expanding my repertoire, LH.

  2. Always glad to share the cultural wealth!

  3. I love that last one; depending on the victim, a derisive pun is exactly my sense of humour.

  4. The correct response of course is “Huh? Adam and Eve and WHO?” although trying this on a young enough child might result in tears. Maybe. I wouldn’t know.

  5. Not that this is related, but I just came across this on anekdot.ru. The crucial bit is at the end of page 4, and, alas, untranslatable:

    Проведение экспертизы было поручено Гильдии лингвистов-экспертов по
    документационным и информационным спорам.
    Согласно экспертному заключению Гильдии лингвистов-экспертов по
    документационным и информационным спорам от 28.10.2008 г. № 47-10/08 «используемое
    в рекламном макете написание «похуение» следует рассматривать как опечатку, ошибку
    написания слова «похудение» с пропуском буквы «д». В контексте предложения «Похуение
    без диет и без запретов» какого-либо смысла, кроме ассоциируемого со значением слова
    «похудение», данное написание не имеет. В словарях русской брани, Большом словаре мата
    слово «похуение» в качестве деривата от какого-либо бранного, неприличного слова
    (например, «хуй») не зафиксировано. Не являясь лексической единицей языка и не имея
    возможности словообразования без соответствующей модели от существительного «хуй», а
    также при отсутствии надлежащего лексико-семантического прототипа, написание
    «похуение» в контексте рекламного макета «Похуение без диет и без запретов», не может
    рассматриваться в качестве обсценизма, то есть бранным не является».
    Суд принимает представленное экспертное заключение как надлежащее доказательство,
    подтверждающее, что используемое в рекламном макете слово «похуение» не является

  6. slawkenbergius, you’ve made my day, thanks!

  7. A and B rhyme was wide-spread in 80s, I even heard a variation with the kgb theme. An even more common one went like this “New-moon (mesyats) came out of the mist, took a knife out of the pocket, “I will cut you, I will beat you, you’re it”. Never heard the Chapaev one. Doesn’t sound very plausible to me because ‘Chapay’ pronunciation is too far from “Shipay”. Maybe at that time there was a (possibly local) variation of “shipay” pronounced as “chipay”? That’d be close enough.

Speak Your Mind